Muestras de asteroides que escapan de una nave espacial de la NASA atascada

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Lauretta dijo que no hay nada que los controladores de vuelo puedan hacer para despejar las obstrucciones y evitar que escapen más pedazos de Bennu, aparte de llevar las muestras a su cápsula de retorno lo antes posible.

Por lo tanto, el equipo de vuelo estaba luchando para poner el recipiente de muestra en la cápsula el martes, mucho antes de lo planeado originalmente, para el largo viaje a casa.

“El tiempo es esencial”, dijo Thomas Zurbuchen, jefe de misiones científicas de la NASA.

Esta es la primera misión de retorno de muestras de asteroides de la NASA. Bennu fue elegido porque se cree que su material rico en carbono contiene los bloques de construcción conservados de nuestro sistema solar. Obtener piezas de esta cápsula del tiempo cósmico podría ayudar a los científicos a comprender mejor cómo se formaron los planetas hace miles de millones de años y cómo se originó la vida en la Tierra.

Los científicos quedaron atónitos, y luego consternados, el jueves cuando vieron las imágenes provenientes de Osiris-Rex después de su exitoso toque y marcha en Bennu dos días antes.

Se pudo ver una nube de partículas de asteroides girando alrededor de la nave espacial mientras se alejaba de Bennu. La situación pareció estabilizarse, según Lauretta, una vez que el brazo del robot se bloqueó en su lugar. Pero era imposible saber exactamente cuánto se había perdido.

El requisito para la misión de más de 800 millones de dólares era traer de vuelta un mínimo de 2 onzas (60 gramos).

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Independientemente de lo que haya a bordo, Osiris-Rex seguirá abandonando las cercanías del asteroide en marzo; esa es la salida más temprana posible dadas las ubicaciones relativas de la Tierra y Bennu. Las muestras no regresarán hasta 2023, siete años después de que la nave espacial se alejara de Cabo Cañaveral.

Osiris-Rex seguirá alejándose de Bennu y no volverá a orbitarlo, mientras espera su salida programada.

Debido al cambio repentino de los acontecimientos, los científicos no sabrán cuánto contiene la cápsula de muestra hasta que regrese a la Tierra. Inicialmente planearon hacer girar la nave espacial para medir el contenido, pero esa maniobra fue cancelada ya que podría derramar aún más escombros.

“Creo que tendremos que esperar hasta llegar a casa para saber con precisión cuánto tenemos”, dijo Lauretta a los periodistas. “Como puedes imaginar, eso es difícil. … Pero la buena noticia es que vemos mucho material “.

Mientras tanto, Japón está esperando su segundo lote de muestras tomadas de un asteroide diferente, que se espera para diciembre.

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