Los legisladores impulsan los días de salud mental para los niños en medio de una pandemia

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SALT LAKE CITY (AP) – Cuando era niña, Sophie Corroon luchaba por superar una clase de ballet o una prueba de fútbol sin sufrir un ataque de ansiedad.

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La idea de ir a una fiesta de pijamas o estar sola en casa la dejó con pánico. La ansiedad de Corroon aumentó aún más durante la escuela secundaria en Salt Lake City, cuando las presiones de ingresar a la universidad la dejaron llorando en la escuela o trabajando durante horas en sus asignaciones.

Corroon, ahora de 20 años, ha luchado con su salud mental desde cuarto grado, y no está sola. Y ahora, la pandemia de coronavirus ha multiplicado las presiones sobre los niños: muchos han pasado casi un año aprendiendo a distancia, aislados de sus amigos y compañeros de clase. La proporción de visitas de niños a la sala de emergencias relacionadas con la salud mental fue un 44% más alta en 2020, en comparación con el año anterior.

Los legisladores estatales buscan cada vez más apoyo para los niños. Este año, la legislación propuesta en Utah y Arizona agregaría la salud mental o del comportamiento a la lista de razones por las que los estudiantes pueden ausentarse de la clase, de manera similar a quedarse fuera por una enfermedad física. Se han aprobado leyes similares en Oregon, Maine, Colorado y Virginia en los últimos dos años.

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Ofrecer días de salud mental puede ayudar a los niños y los padres a comunicarse y evitar que los estudiantes con dificultades se atrasen en la escuela o terminen en una crisis, dijo Debbie Plotnick, vicepresidenta del grupo de defensa sin fines de lucro Mental Health America. Plotnick dijo que los días de salud mental pueden ser incluso más efectivos cuando se combinan con servicios de salud mental en las escuelas.

“Sabemos que este año ha sido muy difícil y sabemos que es difícil para los jóvenes”, dijo Plotnick. “Por eso es tan esencial que los estudiantes se sientan cómodos al presentarse y decir … ‘Necesito tomar algunas medidas para apoyar mi salud mental’”.

En Arizona, el senador demócrata Sean Bowie introdujo una medida para el día de la salud mental por segunda vez después de que la legislación se estancara en marzo cuando la pandemia se apoderó de ella. El gobernador republicano Doug Ducey se ha interesado por el suicidio juvenil y la salud mental, y Bowie dijo que confía en que se convertirá en ley. El proyecto de ley fue aprobado por unanimidad en el Senado estatal el jueves.

El conservador Utah aprobó una ley en 2018 que permite a los niños ausentarse de la escuela por una enfermedad mental. Una nueva propuesta del representante republicano Mike Winder permitiría las ausencias de los estudiantes para lidiar con otros tipos de presiones mentales para normalizar aún más el tratamiento de un problema de salud mental como uno físico.

“Si un estudiante tiene un ataque de pánico hoy, debido a algún drama en casa, eso no es necesariamente una enfermedad mental”, dijo Winder. “Pero tal vez necesiten ese día para recuperar el aliento y mantener su salud mental”.

Según el proyecto de ley de Utah, que fue aprobado por el comité el viernes y pasará al piso de la Cámara, los días de salud mental se tratarán como cualquier otra ausencia justificada, dijo Winder. Un padre tendría que disculpar a su hijo y aún se esperaría que los estudiantes recuperen su trabajo escolar.

En Arizona, las políticas específicas para los días de salud mental dependerían de cada distrito escolar, dijo Bowie.

Theresa Nguyen, trabajadora social clínica con licencia, dijo que está preocupada por los posibles efectos mentales y académicos a largo plazo que los estudiantes pueden enfrentar debido a la pandemia. Además de los crecientes informes de ansiedad y depresión, dijo Nguyen, muchos estudiantes dicen que no sienten que estén absorbiendo material de la clase virtualmente y que no están recibiendo suficiente apoyo.

“Sienten que, ‘a nadie le importa que esté luchando, así que básicamente me están comunicando que necesito lidiar con eso yo solo’”, dijo Nguyen, director de programas de Mental Health America. “Y para muchos jóvenes, eso significa más autolesiones y suicidios”.

Durante los últimos años, los líderes de Utah han buscado formas de reducir una tasa alarmante de suicidios de jóvenes. La pandemia ha cobrado urgencia, con muchos jóvenes aislados de los amigos y de las actividades escolares.

El proyecto de ley de Winder sigue el modelo de un programa similar en Oregon que su hija, Jessica Lee, encontró a través de su trabajo en un comité centrado en la juventud con la sección de Utah de la Alianza Nacional sobre Enfermedades Mentales. En Oregon, los estudiantes reciben cinco ausencias justificadas cada tres meses, y pueden ser días de enfermedad física o días de salud mental.

Lee, quien es estudiante de último año en la Universidad del Sur de Utah y estudia psicología clínica, dijo que se inspiró en los activistas juveniles que defendieron con éxito el proyecto de ley de Oregón en 2019.

Lee y Corroon trabajan con el comité para ayudar a los adolescentes a navegar por su salud mental. Con los años, Corroon aprendió a controlar su ansiedad con medicamentos y terapia y ahora es estudiante de segundo año en la Universidad de Washington, donde planea estudiar salud pública.

Parte de su rutina es dar un paso atrás para priorizar su salud mental, una oportunidad que dice que otros niños también merecen.

“Definitivamente necesitaba esos días para quedarme en casa o buscar un recurso en lugar de obligarme a ir a la escuela y poner más estrés en mi salud mental”, dijo Corroon.

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