Laura se abre camino destructivo a través de Louisiana

LAKE CHARLES, Luisiana (AP) – Uno de los huracanes más fuertes que jamás haya azotado Estados Unidos, Laura atravesó Luisiana el jueves, cortando techos, matando al menos a cuatro personas y manteniendo una fuerza feroz mientras se abría un camino destructivo cientos de millas tierra adentro.

Es probable que una evaluación completa de los daños causados ​​por el sistema de categoría 4 lleve días. Pero los informes iniciales ofrecían esperanzas de que Laura, a pesar de dejar barrios enteros en ruinas y más de 875.000 personas sin electricidad, no era la amenaza aniquiladora que temían los meteorólogos.

“Está claro que no sufrimos ni sufrimos el daño catastrófico absoluto que pensamos que era probable”, dijo el gobernador de Louisiana, John Bel Edwards. “Pero hemos sufrido una enorme cantidad de daño”, dijo.

Lo llamó el huracán más poderoso que azotó Luisiana, lo que significa que superó incluso a Katrina, que era una tormenta de categoría 3 cuando golpeó en 2005.

La velocidad máxima del viento del huracán de 150 mph (241 kph) lo colocó entre los sistemas más fuertes registrados en los EE. UU. No fue sino hasta 11 horas después de tocar tierra que Laura finalmente se debilitó y se convirtió en una tormenta tropical mientras avanzaba hacia el norte y azotaba Arkansas.

La tormenta llegó a la costa de Luisiana y azotó a Lake Charles, una ciudad industrial y con casinos de 80.000 habitantes. En Broad Street, muchos edificios se habían derrumbado parcialmente, y a esos no les faltaban trozos. Las ventanas volaron, los toldos arrancados y los árboles se partieron por la mitad de formas inquietantemente deformadas. La policía vio un casino flotante que se desató y chocó contra un puente. En el aeropuerto local, los aviones se volcaron, algunos unos encima de otros.

“Parece que mil tornados pasaron por aquí. Es simplemente destrucción en todas partes ”, dijo Brett Geymann, quien superó la tormenta con tres miembros de su familia en Moss Bluff, cerca de Lake Charles. Describió a Laura pasando por su casa con el rugido de un motor a reacción alrededor de las 2 a.m.

“Hay casas que han desaparecido por completo. Estuvieron allí ayer, pero ahora se fueron ”, dijo.

No mucho después de que el amanecer diera el primer atisbo de la destrucción, una enorme columna de humo visible por millas comenzó a salir de una planta química. La policía dijo que la fuga se produjo en una instalación administrada por Biolab, que fabrica productos químicos utilizados en limpiadores domésticos como el exfoliante con lejía Comet y el cloro en polvo para piscinas.

A los residentes cercanos se les dijo que cerraran sus puertas y ventanas y apagaran el aire acondicionado. Aviones estatales y federales se dirigieron hacia los cielos sobre la costa para buscar signos de cualquier otro daño industrial.

Las muertes incluyeron a una niña de 14 años y un hombre de 68 años que murieron cuando los árboles cayeron sobre sus casas en Louisiana, dijeron las autoridades. No se habían confirmado muertes en Texas, lo que el gobernador republicano Greg Abbott dijo que equivaldría a “un milagro”. El presidente Donald Trump dijo que visitaría la Costa del Golfo este fin de semana para recorrer los daños.

Se ordenó a más de 580,000 residentes costeros que se unieran a la mayor evacuación desde que comenzó la pandemia y muchos lo hicieron, llenando hoteles y durmiendo en autos. Aunque no todo el mundo huyó de la costa, los funcionarios atribuyeron el mérito a quienes se marcharon por minimizar la pérdida de vidas.

Los meteorólogos habían advertido que la marejada ciclónica de 15 a 20 pies sería “insuperable” y podría empujar 40 millas tierra adentro. Edwards dijo que la marejada ciclónica terminó midiéndose en el rango de 9 pies a 12 pies, todavía mala, pero lejos del peor pronóstico. Tenía la esperanza de que las casas dañadas pudieran volverse habitables rápidamente.

La prioridad, dijo Edwards, era la búsqueda y el rescate, seguida de los esfuerzos para encontrar habitaciones de hotel o motel para sus hogares. Los funcionarios en Texas y Louisiana han tratado de evitar los refugios masivos tradicionales para los evacuados por temor a propagar el COVID-19, y a Edwards le preocupaba que la tormenta inhibiera las pruebas de coronavirus en un momento en que las escuelas y universidades están reabriendo.

Bucky Millet, de 78 años, de Lake Arthur, Louisiana, consideró la posibilidad de evacuar, pero decidió capear la tormenta con su familia debido a las preocupaciones sobre el coronavirus. Dijo que un pequeño tornado voló la cubierta de la caja de su camioneta y le hizo pensar que el techo de su casa era el siguiente.

“Oirías un crujido y un boom y todo temblando”, dijo.

La fuerza de los vientos de Laura voló todas las ventanas de la sala de estar de la casa de Lake Charles, donde Bethany Agosto aguantó la tormenta con su hermana y otras dos personas. Buscaron seguridad en un armario cuando el huracán estaba en su peor momento.

“Era como un rompecabezas en este armario. Estábamos uno encima del otro, abrazándonos y llorando ”, dijo Agosto.

La tormenta fue tan poderosa que pudo recuperar fuerza después de girar hacia el este y llegar al Océano Atlántico, amenazando potencialmente al noreste densamente poblado.

Laura llegó a Estados Unidos después de matar a casi dos docenas de personas en la isla Hispaniola, incluidas 20 en Haití y tres en República Dominicana, donde dejó sin electricidad y provocó intensas inundaciones.

Fue la séptima tormenta con nombre que azotó Estados Unidos este año, estableciendo un nuevo récord de recaladas en Estados Unidos a fines de agosto. El récord anterior era de seis en 1886 y 1916, según el investigador de huracanes de la Universidad Estatal de Colorado, Phil Klotzbach.

Laura estaba empatada con otras cinco tormentas en el quinto huracán más poderoso de Estados Unidos, detrás de la tormenta del Día del Trabajo de 1935, Camille de 1969, Andrew de 1992 y Charley de 2004, dijo Klotzbach.

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