Escasez de verano: los muebles de patio se vuelven difíciles de encontrar

COCKEYSVILLE, Maryland (AP) – La gente solía ir a Valley View Farms para comprar cinco plantas de tomate y terminar con $ 5,000 en muebles de jardín.

Este año es diferente. Después de una explosión récord de ventas en marzo, el piso de la sala de exposición está casi vacío de sillas, mesas y tumbonas para que la gente compre.

La tienda de artículos de jardinería en los suburbios de Baltimore ha estado esperando seis meses por un contenedor de Vietnam lleno de muebles de mimbre y aluminio por valor de $ 100,000. La mitad del contenedor ya se vendió mostrando fotografías a los clientes. El contenedor debería haber llegado en febrero, pero llegó a aguas estadounidenses el 3 de junio y acaba de atracar en Long Beach, California.

“Todo el mundo está tan atrás”, dijo John Hessler, de 62 años, gerente de la sección del patio. “Nunca había visto algo así”.

La economía de Biden enfrenta el desafío inusual de posiblemente ser demasiado fuerte para su propio bien.

Existe la paradoja del crecimiento más rápido en generaciones de más del 6%, pero también retrasos persistentes para cualquiera que intente comprar muebles, automóviles y una amplia combinación de otros bienes. Es casi el espejo opuesto de la recuperación de la Gran Recesión de 2007-2009, que se vio empañada por un crecimiento lento pero también por la entrega casi instantánea de casi todos los productos imaginables.

En última instancia, lo que importa es que la demanda se mantenga lo suficientemente fuerte como para que las empresas se pongan al día y acorten las largas esperas.

“Este es un muy buen problema para la economía”, dijo Gus Faucher, economista jefe de PNC Financial Services. “Es mucho mejor tener demasiada demanda que muy poca, porque muy poca demanda es la receta para una recesión prolongada”.

Los republicanos han sostenido la escasez y los aumentos de precios como una señal de debilidad económica, mientras que Biden puede contrarrestar que los salarios están subiendo a una velocidad que ayuda a las clases media y trabajadora. Pero el verdadero desafío va mucho más allá de los rudos puntos de conversación de los políticos hacia una economía dirigida por una combinación de fuerzas del mercado, tensiones con China, reveses de desastres naturales y la naturaleza única de reiniciar una economía después de una pandemia.

Mientras Estados Unidos sale disparado del fin de semana del 4 de julio hacia el corazón del verano, la industria del mueble para exteriores ofrece una instantánea de los dilemas que enfrenta la economía. Una serie de escaseces ha dejado los almacenes agotados y los precios suben más del 11% anual a medida que los estadounidenses reanudan las barbacoas y las fiestas después de más de un año de aislamiento. La industria no puede encontrar trabajadores, camioneros y materias primas, una consecuencia no solo del gasto del gobierno sino de puertos abarrotados, una explosión en una planta química de Ohio y la devastadora tormenta de nieve que azotó Texas en febrero.

Los fabricantes de muebles de patio entrevistados por The Associated Press dicen que esperan que la restricción de la oferta termine en 2022 o 2023, lo que significa que podría seguir siendo un punto de inflamación político incluso si el riesgo más amplio de inflación se desvanece como lo esperaban muchos funcionarios de la Reserva Federal y analistas de Wall Street. La escasez refleja tanto los contenedores de envío varados, la escasez de camioneros y el efecto combinado de una explosión fatal en abril en la planta de polímeros Yenkin-Majestic Paints y OPC en Columbus, Ohio, que agotó el suministro nacional de muebles.

La administración Biden, consciente del desafío, ha hecho de la reparación de las cadenas de suministro una prioridad. También está tratando de destinar más dinero a hacer que la red eléctrica de EE. UU. Y otras infraestructuras sean más resistentes frente a los fenómenos meteorológicos extremos como parte de un acuerdo bipartidista alcanzado con los republicanos del Senado.

“Viste lo que sucedió en Texas este invierno: todo el sistema en el estado colapsó”, dijo Biden en un discurso reciente en Wisconsin. “Por eso tenemos que actuar”.

Los funcionarios de la administración esperan que los problemas de la cadena de suministro se corrijan por sí mismos, aunque son cautelosos al afirmar un período de tiempo específico debido a la naturaleza sin precedentes de la recuperación de la pandemia.

Señalaron que la escasez de papel higiénico cuando comenzó la pandemia se solucionó en unas semanas porque las fábricas podían aumentar la producción. Pero en este caso, la Casa Blanca de Biden ve el problema en términos globales, con muchos de los desafíos en los puertos asiáticos, en lugar de un problema que es únicamente de naturaleza nacional.

Los legisladores republicanos han culpado exclusivamente al paquete de rescate del coronavirus de $ 1,9 billones de Biden, diciendo que la escasez está causando una inflación que se comporta como un impuesto al consumir los salarios y ahorros de los trabajadores. Las empresas de muebles para exteriores dicen que encontrar trabajadores se ha convertido en un desafío mayor en parte debido a los mayores beneficios por desempleo, pero no compran completamente la línea republicana de que los dólares del gobierno han provocado un aumento duradero de los precios.

“La agenda de inflación de Biden de demasiado dinero persiguiendo muy pocos bienes está causando un daño mayor a las familias trabajadoras”, dijo el látigo republicano de la Cámara de Representantes Steve Scalise de Louisiana en una audiencia de junio.

La realidad no es tan simple para William Bew White III, quien fundó Summer Classics, un mueble con sede en Alabama cuyos productos para exteriores parecen pertenecer al lado de una mansión de la Edad Dorada o un hotel con terraza a lo largo de la Riviera italiana. Resume sus problemas como las tres F: espuma, tela y flete.

“La congelación en Texas cerró dos de las plantas que producen los químicos que hacen espuma”, dijo. “Estas plantas no pudieron reabrirse hasta mediados o finales de marzo. Y el suministro se secó. No estoy seguro de cómo alguien que está en el negocio de la tapicería obtiene entre el 40% y el 60% de los productos necesarios “.

Su empresa puede producir hasta 3500 cojines para exteriores al día, pero durante la mayor parte del año no obtuvo los suministros que necesitaba, en gran parte debido a que la nieve cerró la red eléctrica de Texas. Tiene un crecimiento de los ingresos de entre el 40% y el 60% anual y es difícil juzgar cuánto aumentar la producción para satisfacer esa demanda y si esa demanda puede durar.

Está más preocupado por lo que cobran sus proveedores de muebles chinos que por los precios en casa. Sus precios en China han subido hasta un 26,5% desde enero, a veces de forma retroactiva en pedidos que ya estaban en contenedores de envío.

“Esto no es sostenible”, dijo White.

En muchos casos, las empresas simplemente intentan absorber los costos más altos. Erik Mueller, director ejecutivo de Watson’s, la cadena de muebles para exteriores y recreación para el hogar con sede en Cincinnati, dijo que quiere proteger la reputación de su tienda como fuente de valor. Él no ve la situación como paralela a la mezcla de estancamiento e inflación de la década de 1970 que ayudó a expulsar a Jimmy Carter de la presidencia después de un mandato.

“No son los 70”, dijo. “Todavía tenemos productos a precios razonables”.

Si bien cree que los generosos beneficios por desempleo han retrasado la contratación porque la gente puede ganar más si no trabaja, Mueller también ve la inflación como un efecto secundario de la pandemia. Algunas personas no pudieron trabajar debido a la enfermedad o se cortaron sus turnos. La fiebre por los suministros a medida que las economías se reabrieron ocurrió demasiado rápido para que las fábricas y las empresas de transporte aún no pudieran volver a su capacidad anterior. Todo eso se combinó con un Estados Unidos que, después de un año brutal, simplemente dio la bienvenida al alivio de descansar junto a la piscina con amigos.

El problema es uno de las fuerzas del mercado que están más allá de la autoridad de cualquier individuo, incluso del presidente de Estados Unidos.

“Tienes esta exorbitante cantidad de demanda debido a una situación única que estaba fuera del control de todos”, dijo Mueller.

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