Con el desempleo en máximos históricos, los desempleados enfrentan retrasos en las prestaciones

Mujer sometida a tasación en el partido de fútbol americano de la escuela secundaria de Ohio después de no usar máscara; escuelas del distrito ahora en cierre

Las solicitudes de ayuda por desempleo se dispararon en la primavera después de que el brote viral cerró repentinamente negocios en todo el país, lo que costó decenas de millones de empleos y desencadenó una profunda recesión. Desde entonces, a medida que los estados han reabierto lentamente sus economías, se ha recuperado aproximadamente la mitad de los puestos de trabajo que se perdieron inicialmente.

Sin embargo, el crecimiento del empleo se ha desacelerado y el desempleo sigue elevado en un 8,4%. En la mayoría de los sectores de la economía, los empleadores parecen reacios a contratar nuevos trabajadores ante la profunda incertidumbre sobre el curso del virus. La mayoría de los economistas dicen que será difícil para el mercado laboral o la economía sostener una recuperación a menos que el Congreso promulgue otro paquete de rescate para individuos, empresas y estados. En última instancia, es probable que se necesite una vacuna eficaz para que la economía recupere completamente su salud.

La creciente preocupación por las solicitudes fraudulentas se ha centrado principalmente en un nuevo programa, Asistencia por desempleo pandémico. Este programa hizo que los trabajadores autónomos, los trabajadores autónomos y los contratistas fueran elegibles para la ayuda por desempleo por primera vez.

Pero el programa ha sido objeto de fraude en muchos estados y también ha contado dos veces a muchos beneficiarios. La semana pasada, California redujo a la mitad el número de personas que reciben beneficios bajo PUA, probablemente después de eliminar los recuentos dobles. Ahora dice que 3,4 millones de personas están recibiendo la ayuda, frente a los 6,4 millones de la semana anterior.

Y las solicitudes de beneficios por primera vez, que generalmente reflejan el ritmo de los despidos cada semana, a menudo incluyen reclamaciones sobrantes de semanas anteriores.

Christopher Thornberg, fundador de Beacon Economics, una firma de consultoría económica, dice que todos los nuevos programas para brindar ayuda han gravado a las agencias de desempleo de la mayoría de los estados y han hecho que los datos sean menos confiables.

“Es una especie de lejano oeste”, dijo Thornberg. “Acabo de descartar en gran medida estos datos”.

Sharon Hilliard, directora del Departamento de Desarrollo del Empleo de California, dijo que su agencia dejó de aceptar solicitudes de ayuda durante dos semanas mientras adopta las reformas recomendadas por un grupo de trabajo estatal. El departamento intentará despejar una acumulación de casi 600,000 solicitudes por primera vez y revisará alrededor de 1 millón de personas que han recibido beneficios pero cuyos casos han sido objeto de escrutinio. Estas personas incluyen trabajadores y contratistas que tienen más dificultades para verificar sus ingresos que los empleados tradicionales cuyos formularios de impuestos están archivados en el estado.

Kimberly Maldonado, una instructora de música desempleada de 31 años, se encuentra entre los miles de californianos cuya ayuda por desempleo está atada por problemas burocráticos y la decisión del estado de suspender el procesamiento de nuevas solicitudes.

Maldonado solicitó beneficios hace cuatro semanas. Ella dijo que llama a diario para verificar el estado, pero solo llega a una grabación que dice que el departamento está abrumado. Para ella, la espera es cada vez más crítica.

“Es literalmente la diferencia entre la comida en mi mesa o no”, dice Maldonado, quien vive en Placentia. “Tengo un hijo de 2 años y no estoy seguro de cómo pagaré nada en las próximas semanas”.

Otras agencias estatales de desempleo se han visto afectadas por el fraude desde que la pandemia se intensificó en marzo. Cuando decenas de millones fueron despedidos, las solicitudes de ayuda abrumaron a las agencias, que apenas unas semanas antes habían estado operando con las tasas de desempleo más bajas en 50 años. Un beneficio de desempleo federal de $ 600 por semana, ahora vencido, además de los beneficios estatales regulares, proporcionó un incentivo adicional para solicitar ayuda.

Washington fue el primer estado en ser atacado cuando una red de fraude internacional con sede en Nigeria logró robar hasta $ 650 millones en pagos de beneficios, aunque se recuperó al menos la mitad de ese dinero. Texas, Florida y Oklahoma también se han visto afectados.

En Pensilvania, los investigadores también están abordando el fraude. El miércoles, funcionarios estatales anunciaron que 18 reclusos de prisiones estatales y dos novias de reclusos en el exterior habían sido acusados ​​de lo que los funcionarios describieron como un plan para obtener beneficios de desempleo de manera fraudulenta para los presos no elegibles.

Después de cotejar las solicitudes de desempleo con las listas de las prisiones estatales, encontraron 10,000 personas en ambas listas, más de una quinta parte de la población penitenciaria del estado. Las 20 personas que fueron acusadas el miércoles habían solicitado una suma combinada de $ 300,000 en dinero del programa de Asistencia por Desempleo Pandémico, dijo el fiscal general estatal Josh Shapiro.

La representante estatal Sheryl Delozier fue víctima de un esquema más sofisticado. Este verano, los inquilinos le informaron que tenía correo de aspecto importante en una propiedad que alquila: sobres que contienen dos cheques por un total de $ 7,100 para pagos retroactivos por desempleo pandémico. Ella nunca había solicitado el dinero.

El complot fue frustrado, cree Delozier, por la decisión del estado de enviar los primeros pagos de los solicitantes por correo antes de permitirles cambiar a pagos en línea. Delozier alertó a los funcionarios y devolvió los cheques.

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